Для голосування необхідно авторизуватись

Королева Грогов

КОРОЛЕВА ГРОГОВ

 

Глава 1

 

З-за купалась в потоке лучей Большого Э, взвизгивая от восторга. Сноп солнечного света врезался в её грудь, то поднимая, то опуская  маленькоебелое тело, словно крошечного серфингиста.  Кари, воспитатель З-за, один из самых высокомерных птиц стаи Грогов, восседал на давно облюбованном им пике скалы, запрокинув голову вверх. Он предпочитал не смотреть в сторону несносной шалуньи, и давно уже устал надеяться на то, что их никто не увидит, и не унизит пронзительным взглядом достоинство 800-летнего старика, которому не хватает сил, чтобы пригвоздить несносного птенца к месту.  «Зачем тратить энергию впустую?» думал Кари, краем глаза поглядывая на невероятные трюки, которые выделывала З-за. «Совершенно бессмысленно!» тихо фыркнул он, и вздрогнул, заметив тень на соседнем пике. Эш Третий, сын короля, тоже не сводил глаз с его подопечной. Кари нервно потоптался на месте. «Что он здесь забыл? Почему не на Пике Королевских персон? Может, шпионит за ним? Хочет донести Королю: дескать, Кари стар, ему пора в свой последний Турнир! Король мягкосердечно освободил его от участия в турнирах,но время идёт. Кари стареет. Матерей возмущает присутствие стариков в стае, когда львиная доля птенцов вынуждена погибать.Кари тяжело поднял крылья, и сделал широкий взмах. Ещё. Ещё один. Он судорожно сжал клюв. Неужели он опозорится перед этим юнцом, и не сможет взлететь даже  после третьей попытки?! Твёрдость духа Кари взяла своё, и он взмыл ввысь. Подлетев к З-за, он с силой толкнул её в спину. З-за вскрикнула, и обернулась к своему обидчику, готовая сейчас же дать отпор.

– Хватит! Угомонись! Мы летим на площадьгнёзд! И, веди себя прилично, как подобает будущей Матери!

– Кари! Ты же знаешь, я не хочу быть Матерью! Я буду воином! И мне нужно тренироваться!

З-за начала кружиться вокруг огромного черного Кари, пока он не схватил клювом её хвост, и сердито встряхнув, приказал:

– Слушайся, Птенец!

З-за нехотя спикировала, потом приняла горизонтальное положение своего обтекаемого тела, и замерла в воздухе, около Кари. Тот с облегчением вздохнул, и почти радостно скосил глаза в сторону, где недавно видел Королевского сына. Наблюдал ли он за его эффективной работой? Увы, его ожидало разочарование. Эша не было видно. Возможно, его и не было там ранее. Возможно, что Кари был слишком стар и почти слеп.

Вместе с З-за он облетел любимую пару величественных пиков, и спустился на огромной для этой скалы площадке, полностью заполненной птицами. «Не протолкнуться» – недовольно буркнул Кари, со вздохом вспомнив, свой любимый, хоть и неудобный пик, где проводил время с З-за. Последнюю наоборот, ничего не смущало. Она весело перелетала с одного места на другое, пока не увидела Тэрла. Он тоже сразу заметил её, и поприветствовал взмахом крыла.

– Кари опять водил тебя на ту сторону скалы? – спросил он, умостившись рядом.

– Ага! – беспечно произнесла З-за, и рассмеялась, – какой же он глупый старик! Он думает, что наказывает меня, а мне так нравится бывать там! Никто не учит меня, как должна вести себя будущая Мать, и можно сколько угодно тренироваться!

– Тебе повезло, что твой воспитатель – Кари.

– Порой, мне его жаль. Он слишком старый. Не знаю, сколько ещё ему разрешат быть воспитателем. Никто из птенцов Кари не слушает. Я видела как желторотикиЗики бросали в него песок, пока он дремал на солнце.

– С Одноглазой им бы точно не поздоровилось! – хмыкнул Тэрл.

–  Одноглазая наказывает только девочек.

– Знаешь, как она наказала Фью за то, что та отказалась петь перед обедом? Посадила в пещеру.И она до сих пор там.

– Фью наказана! Какая жестокость! Фью всегда стеснялась петь перед мальчиками. Не представляю, как она будет искать себе пару. А ведь турнир совсем скоро.

– Ты тоже без пары.

– Да. И что?

-Ну… – Тэрл потоптался на месте, – я могу взять тебя в пару.

– Ты серьёзно?!! – изумилась З-за.

– Да. А что? Я самый сильный из выпускников. Ты видела меня на тренировках. Я смогу вылететь из бездны, и спасти тебе жизнь.

– Ха! Я сама преодолею бездну!

– Ты такая самоуверенная! Ты совершенно не похожа ни на кого из самочекГрогов. Почему ты не хочешь стать Матерью и жить в паре, как все? – заинтересовалсяТэрл.

– Тэрл…

– З-за…

– Я не хочу об этом говорить. И вообще, зачем ты всё портишь? Мы ведь лучшие друзья! Ты всегда знал, что я хочу быть воином. У нас в стае есть женщины воины.

– Одна.

– Я буду второй!

Они замолчали. После долгой паузы, Тэрл произнёс:

– Слышала, что сегодня вечер Воспоминаний?

З-за сразу оживилась:

– Класс!

– Интересно, что нам покажут?

– Всё равно. Мне нравятся любые воспоминания!

– Сядем вместе?

– Как всегда. – З-за шутливо клюнула Тэрла в серое мускулистое плечо. «Какой же он огромный, почти как Кари» – пришло ей в голову.  Тэрл удовлетворённо щёлкнул клювом.

 

Глава 2

 

Вечера Воспоминаний любили не все. Многим птенцам не нравилось долго сидеть на одном месте. Но какой бы непоседой ни была З-за, она всегда не отрывала глаз от Воспоминания. Вместе с Тэрлом они сидели в первом ряду, на местах для самых старших воспитанников. ЖелторотикиЗики и Гроги сидели стайками слева и справа от выпускников. Их рассоединяли за постоянные драки. С возрастом, они  учились сдерживать свои эмоции по отношению друг другу.  За ними строились несколько рядов «середнячков», которые завершались воспитателями. На скалах, окружающих площадь, сидели семейные пары, и выше всех, на особом пике – королевские персоны, которых окружали воины.

Все смотрели в центр площади Воспоминаний, где стояло огромное гнездо из камней и сухой травы. В нём – птичьи яйца. Эти яйца были меньше, чем те, из которых обычно появляются птенцы. Их несли девственницы, единственный раз в своей жизни. Чтобы снести такое яйцо, нужно было испытать глубокое эмоциональное потрясение, поэтому многие девственницы несли их перед смертью, вкладывая всю свою жизнь в одно такое яйцо. Никогда не было известно заранее, воспоминание о чьей жизни будет показано.

Яйцо выбирал Главный Хранитель. Черная птица Дар с  длинным клювом взмыла над гнездом, потом, медленно опустилась, и аккуратно достала из середины первое попавшееся яйцо. За несколько секунд, пока она взлетала, З-за успела заметить, что яйцо тусклое, а не яркое, и это свидетельствовало о его древности. Сделав несколько широких взмахов крыльями, она уронила его на один из острых камней, лежавших неподалёку. Как только оно разбилось, все сразу почувствовали новую, чужую жизнь, и увидели  в своей голове то, что видела девственница, которой принадлежало яйцо.

З-за ахнула. Она ощутила запах пронзительной свежести, от которого кружилась голова, полёт над ярко синим простором воды, странный режущийглаза, цвет растений, множество диковинный птиц. На языке появился вкус чего-то необычного, сладкого. И вдруг – голубизну неба пронзил огонь. Крики. Дым. Ужас наполнил тело З-за.  Она прижалась к Тэрлу, и он прикрыл её крылом. Они дрожали вместе. Никто такого не ожидал. Но воспоминание всё не заканчивалось. Серая туча птиц летящих ввысь, спасающихся от огня и дыма – выше, выше! Боль в мышцах от долгого полёта, боль в глазах от постоянного напряжения. И наконец – тьма стала сереть, и те немногие, кому удалось пройти этот тяжелый путь – вздохнули с облегчением. Вдалеке виднелись знакомые очертания её родной скалы. Все направились туда. Но птиц было слишком много. И, чтобы приземлиться, они стали отталкивать друг друга. Птицы кричали и сражались за жизнь. Израненным еле живым пернатым приходилось уступать, и улетать в поисках другого убежища. Оставшиеся – сидели на камнях, и отдыхали от страшной схватки.Картинка вновь изменилась – скала была покрыта умирающими птицами. Вот одно из тел упало с пика, и покатилось вниз, вот – ещё одно. На скале оставалось всего десяток птиц. Они лежали почти без признаков жизни, но вдруг медленно начинали оживать. Они повернули голову к большому кругу – Э. З-за поняла: они научились получать энергию солнца. Воспоминание резко закончилось, это означало, что птица, снёсшая яйцо, умерла.

«О, Господи, Тэрл…», – прошептала З-за. Присутствующие на площади загудели. Все обсуждали увиденное.Пронзительный крик глашатого  заставил всех замолчать. Он, как всегда, сделал три широких низких круга над собравшимися, и прокричал: «Тихо! Король говорит!».

Когда все умолкли, и вскинули головы вверх, старая, дряхлеющая птица, медленно вышла вперёд:

«Мы благодарим Хранителя и почившую владычицу яйца, за чудесный вечер! Мы ценим знания, которые передали нам наши предки. Мы увеличили нашу мудрость, и не повторим ошибок прошлого. Всё виденное нами, мы не в силах изменить, но нам подвластно наше будущее. Я завершаю церемонию познания воспоминаний. Прошу всех разойтись по своим местам».

– До завтра! – произнёс Тэрл, и полетел к своей стайке Грогов-самцов.

З-за, со вздохом, поплелась к самочкам, – увиденное не выходило у неё из головы. «Обязательно поговорю с Тэрлом во время утреннего кормления», – решила она. С заходом солнца, движение на скалах становилось всё медленнее, птицы теряли энергию, и отправлялись спать. Если место сна не будет найдено, до полного захода Э, то существовала вероятность заснуть прямо на камнях. А это существенное нарушение дисциплины. За такое могут отправить в бездну до очередного Турнира. За птенцами следили воспитатели, а семьи отвечали сами за себя. З-за зашла в общее гнездо, и обрадовалась, увидев Фью. Та, уже спала, но почувствовав тепло от тела З-за, приоткрыла глаз:

– Привет…

– Рада, что тебя выпустили.

– Угу…

Фью сопела. З-за понимала, что пробыв такое большое количество времени без солнечного света, подруге сложно разговаривать, и сочувственно прикрыла её крылом. Фью мёрзла. Ей не хватало энергии даже на то, чтобы согреть себя!

– Ненавижу Одноглазую! – зло прошипела З-за. Сон не шел к ней, как ко всем самочкам в стае Грогов. Так было всегда. З-за, словно батарея впитывала и долго копила солнечную энергию. Она тихо сидела возле Фью, и наслаждалась яркими картинками, подаренными ей сегодня вечером. «Сколько воды! А эти странные существа без крыльев! Какие краски! И так много растений…». Когда З-за уснула, ей приснился яркий сон, в котором были диковинные существа и растения. Она летела вперёд всё дальше и дальше. Мир не заканчивался, а продолжался как длинная дорога.

 

 

Глава 3

 

Каждое утро всех будил Глашатый, и приглашал на утреннее кормление. Воспитанники кормились маленькими стайками, недалеко от дома. Утреннее кормление, в отличие от обеденного, после которого, обязательно некоторых особо неусидчивых птенцов ожидало наказание, было тихим и спокойным. Птицы восстанавливались после долгой  ночи.Конечно, шепот З-за и Тэрла был особенно хорошо слышен.

– Как тебе вчерашний вечер? – шептала З-за, – я до сих пор не могу прийти в себя. Как жили наши предки! До чего же убога наша жизнь, в сравнении с той, которую проживали они!

– Тсс! Нельзя жаловаться! Нужно быть благодарными за то, что мы имеем! Мы ведь выжили!

– Да ладно тебе, трусишка, Тэрл! Одноглазая и Кари нас не слышат!

– Угу! Зато нас хорошо слышит стая Зиков.

З-за насторожено оглянулась, и увидела пронзительный взгляд Дорга, неформального лидера выпускников Зиков. Его типичные узкие глаза, как и у всех Зиков, превратились в две длинные морщины, а крючковатый нос быстро дёрнулся, и отвернулся в сторону. Конечно, он подслушивал!

– Отчего Зики ненавидят Грогов? – скорее вздохнула, чем спросила З-за.

– И это взаимно – удлинил её фразу Тэрл.

Оставшееся время кормления, они молчали.

Об окончании, им сообщали воспитатели. Тэрл, со всеми самцами отправлялся на тренировку выносливости, а З-за, вместе с самочками – на трели.

– Пережить трели, для меня означает пройти через унижения – призналась З-замаленькойФью.

Фью, напротив, была весела,и не шла ни в какое сравнение с вялой, сонной птичкой, которую вчера согревала  З-за. После кормления, она быстро восстановилась, и уже начала распеваться.

– Обожаю трели! – звонко пропела она.

– Конечно, в трелях, ты – лучшая! А когда я начинаю петь, Одноглазая закрывает уши крыльями.

– Ну, не такая уж я и лучшая! Любая самочка Зиков меня перепоёт.

– Они поют для своих самцов, а ты – для Грогов. Уверена, что ты не будешь участвовать в Турнире. Кто-то из Грогов возьмёт тебя в пару и сохранит твою жизнь.

Фью вздохнула:

– Без этого, я погибну. Бездну мне не удастся преодолеть. Никаких сомнений. Я ведь самая слабая на тренировках. Вот ты – другое дело. Ты – выносливая.

– Фью… Ты самая очаровательная самочка из всех Грогов! Тебе нужно помнить об этом. Если есть самец, который тебе нравится, ты должна проявлять к нему знаки внимания. На кону – твоя жизнь!

Фью смущенно молчала. З-за решила сменить тему, и спросила:

За что тебя вчера наказали? Тэрл говорил, что ты не хотела петь. На тебя это совсем не похоже.

– Одноглазая хотела, чтобы я пела с Зичками, а они всегда делают всё возможное, чтобы я выглядела на их фоне как можно хуже.

– Не понимаю, почему они не занимаются собой?! Зачем унижать других?

– Что тебя удивляет? Так было всегда. Гроги ненавидят Зиков. Зики – Грогов. Мы ведь учили историю. Давным-давно эти виды были врагами. Наш Король сделал великую милость,когда взял в пару самку Зиков. Если бы не он, мы бы до сих пор воевали.

– Знаешь, я как то заговорила на эту тему с Тэрлом! Он сказал, что лучше бы перелетел  бездну 4 раза, чем связался с Зичкой.

Девочки захихикали, и получили тяжелый удар по спине. Одноглазая собиралась начинать урок трелей.

Узкоглазые, крючконосые Зикисгруппировались  на одной стороне площадки, а мелкие, округлой формы девочки-Гроги – на другой. Одноглазая – тоже была из вида Зиков. Иначе, она не смогла бы преподавать трели: Зики в пении были превосходны. Всё свободное время Грогам приходилась слушать их распевки, – поэтому урок трелей для Грогов был мучением. Случалось, конечно, попадались самочки, умеющие петь, как Фью, но это, скорее было исключением.

Одноглазая пропела нужный мотив, и кивнула Грогам. Девочки запели – кто в лес, кто по дрова. Воспитатель закатила глаза, и остановила пение. Настала очередь Зиков. Девочки запели, по мнению З-за, чересчур сладко. И они бы продолжали дальше, если бы не послышался шум крыльев, и урок не прервало появление Глашатого. Все с удивлением запрокинули головы вверх, ожидая того, что вестник сообщит что-то важное, как всегда сделает три круга над площадью, и скроется, но неожиданно для всех, Глашатый опустился на камень, рядом Одноглазой. Обе птицы начали эмоционально хлопать крыльями. Глашатый сообщал что-то воспитателю.           Наконец, Одноглазая повернулась к воспитанницам, и произнесла:

– З-за! Сейчас, ты покидаешь урок. Иди за Глашатым, он сообщит тебе королевский приказ.

Ого! Даже узкие глаза Зичек заметно округлились, что уж говорить о самой З-за! Неужели наказание? Дорг рассказал о том, что они разговаривали с Тэрлом, и критически отзывались о существующем порядке! А что за такое может быть? З-за нервно засеменила за Глашатым, и когда они ушли от стаи на достаточно большое расстояние, что бы  быть услышанными другими птицами, Глашатый произнёс:

– Выполняющая волю Короля, З-за! Слушай приказ нашего Владыки Эша второго!  Тебе запрещено проявлять внимания к самцам любого вида. Тебе запрещено принимать ухаживания самцов любого вида! Отныне, ты – пара принца Эша третьего, и будущая Королева Грогов. О своём решении, принц сообщит на церемонии перед Большим Турниром. Сейчас, в знак благодарности, к принцу, ты можешь передать ему своё почтение, и надежду на скорую встречу.

З-за словно окаменела от удивления. Она сглотнула, и тихо произнесла:

– Я не могу принять его предложение. Простите. Мне очень приятно, но я решила для себя –  стать воином.

Теперь пришла очередь каменеть Глашатому. Его металлический тон смягчился, и стал неуверенным:

– Ты просишь меня, передать Королю отказ в послушании?

– Нет. Я…я прошу Вас передать мою просьбу принцу. Я надеюсь, он поймёт меня.

– Хорошо.

Глашатый резко взлетел, и направился в сторону Скалы королевских персон.

 

 

Глава 4

 

Остаток дня, З-за, вдруг, стала самой популярной птицей в стае. Гроги толпились вокруг неё, а Зики шептались, прищуриваясь, и глядя в её сторону. З-за была растеряна, и старалась ни с кем не разговаривать. Поэтому она была счастлива увидеть спешащего к ней, после тренировки, Тэрла, который одним своим видом разогнал всех зевак.

– Что случилось?! – воскликнул он. Я слышал, тебя ожидает какое-то чудовищное наказание. То, что ты сотворила, настолько ужасно, что к тебе прилетал Глашатый?!

– Тэрл… – пролепетала З-за, – давай уйдём куда-то подальше.

– Тэрл кивнул, и они взлетели. На скале,практически, не было мест для полного  уединения, но им всё же удалось найти местечко.

– Ну же! – приказал Грог.

З-за вздохнула, и пересказала ему разговор с Глашатым. Тэрл то хмурился, то почему-то хмыкнул, но в конце осторожно заметил:

– Это ведь был приказ.

– Знаю. Но, что мне будет за ослушание? Я же и так собираюсь лететь в Бездну.

– Ну…  – Тэрл хотел кое-что добавить, но сдержался.

Однако З-за понимала, о чем он думает.  Когда Король наказывает сильных птиц, в ход идут палачи. Это самые гнусные и подлые создания в стае. Их около десятка, и все они – Зики. Они не дают птице вырваться из Бездны. Ныряют, по очереди, и заклёвывают до смерти.  Так они поступили с Грот-ти – женой Кари. Стоит прикрыть глаза, как З-за вновь слышит её ужасный крик там, в Бездне.

– Ты помнишь Грот-ти? – спросила она Тэрла. Тот вздохнул, и уставился перед собой:

–  Тогда мы были желторотиками.

– Так, помнишь?

– Да.

– За что её?

– Не знаю. Нельзя обсуждать приказы Короля.

И они снова замолчали.

– Как думаешь, что будет дальше? – не выдержала молчания З-за.

– Я думаю, что ты никому не должна рассказывать то, что рассказала сейчас мне. Иначе, тебе отомстят. Я бы мстил.

– Серьёзно?

– Шучу. Но только о себе.

– Я поняла. Тэрл, почему именно со мной такое произошло? Я никогда особенно не присматривалась к нашему принцу. С чего ему было выбирать меня?

– Может, он следил за тобой? Ты такая… заметная…

– Что значит, – «заметная»?

Тэрл замялся:

– Ты – весёлая. Смеёшься звонко, –  не так тихо, как Гроги, или пискляво, как Зики. Когда вся стая смотрит в одну сторону, ты, почему-то, – в другую. На утреннем кормлении, твои перья отливают синим, а на дневном – голубым с розовым. Когда идёт дождь, ты не расставляешь крылья, и не стоишь на месте, как все, а взлетаешь, хоть на это нужно потратить грандиозно много сил. Так даже я не умею. И, ещё, ты ждёшь Большого Турнира. А я, как и другие, самые сильные самцы, боюсь – хоть и стараюсь скрыть свой страх.

– А. Понятно,- смутившись после такого длинного объяснением, З-за, отвела глаза в сторону. Тэрл, печально смотрел в другую.

– Скоро полдень – нарушила тишину З-за.

– Летим? – предложил Тэрл.

– Так не хочется…

– Помни, тебе нужно скрывать правду.

– Может, придумать что-то правдоподобное? Иначе они не отстанут.

– Давай скажем, что тебе предложили быть певчей птицей при дворе!

– Насмешил! Мне?!!!!

– Ах, да, ты же не умеешь петь!

-Ага, я только смеюсь звонко!

Наконец-то обстановка была разряжена. Немного погодя, Тэрлу на ум пришел неплохой план, который они и осуществили, когда прилетели в стаю.

План был простой: пустить слух о том, что З-за теперь собирает информацию о воспитателях и воспитанниках стаи. Это должно было усмирить Зиков, и отделаться от ненужного внимания.

 

Глава 5

 

Прошла неделя после появления Глашатого в стае воспитанников. З-за успокоилась, и даже начала забывать о происшествии, если бы не старания Тэрла, который с огромным удовольствием дразнил Дорга и его компанию многозначительными взглядами и хитрой усмешкой.

– Да, хватит тебе! – не выдержала З-за, когда он в очередной раз, как огромная глыба застыл на одном месте, не сводя глаз, с разъяренногоДорга, – уверена, что все скоро поймут, что я далеко не доносчица, и тогда тебе не сойдут с крыльев твои угрожающие взгляды!

– Как узнают? Ты же не скажешь! А мне так нравится это развлечение! Давно не получал такого удовольствия. Помнишь, когда мы были желторотиками, нам разрешали склёвывать молодую траву?! Вкус мести слаще вкуса свежей травы! Когда я была маленьким, Дорг постоянно издевался надо мной!

– Ну, теперь то, ты огромный! Тебя никто не тронет.

– З-за, не мешай мне наслаждаться моментом! Вот, где сейчас Дорг?! Из-за тебя, я его упустил!

В этот момент,  возник оглушительный шум, который приближался всё ближе и ближе. Стая стражников – великанских черных птиц вида Грогов, четкой линией, синхронно взмахивали крыльями, пока не достигли цели, и аккуратной цепочкой замкнулись вкруг, над головами испуганных воспитанников.  После того, как птицы, словно холодные призраки, очутились на земле, стражник номер один прокричал:

– Кто, из присутствующих здесь подданных, – исполняющая волю Короля,  – воспитанница З-за?!

Головы птенцов повернулись к ней.

– Я…  – тихо пискнула виновница происходящего.

– Тебе приказано лететь с нами на Скалу Королевских персон. Сейчас.

После этого, без лишних слов, круг призраков начал мерцать –  стражники взлетали один за другим, и застывали в воздухе, словно чего-то ожидая.

«Мне нужно лететь с ними» – ужаснулась З-за. Она поискала  Тэрла, и увидела, что тот замер от страха. «Прощай» – одними глазами произнесла она ему. «Держись» – ободряюще кивнул ей он.

Несмотря на испуг, З-за легко взлетела, и стражники сразу перестроились таким образом, чтобыбыть снизу, сверху и по сторонам от неё. Так, – чувствуя себя в клетке, из которой не возможно выбраться, З-за добралась вверх, к самой высокой из скал. Приземлившись, она осмотрелась. Вокруг было тихо. Стражники возвышались за её спиной, пронизывая взглядами насквозь. Они ждали.

– Эдс! Убирайтесь!

З-за испуганно вздрогнула. Откуда донёсся этот резкий голос? Призраки мгновенно растаяли.

– Подойди ближе, подданная!

– Куда? – ошарашено спросила З-за. Она действительно не могла понять: откуда доносится голос.

Между камней возникло легкое движение тени, и через мгновение, в луче света появилась фигура. З-за никогда особо не присматривалась к королевским персонам, но сейчас, у неё была возможность,  как следует рассмотреть Принца. Он был низкого роста, но не похож на типичного Зика. Его перья блестели, словно каменный уголь, а голову украшало единственное белое перышко – символ королевской персоны.  З-за заколебалась, но потом неуклюже склонила голову, прикоснувшись клювом к левой ноге. Так её учил Кари.

– Я жду!

– Что?

– Я не повторяю дважды!

-А?

З-за почувствовала себя идиоткой. Что он хочет от неё?

– Я сказал, подойди ближе!

З-за сделала несколько мелких шагов в его сторону. Сейчас она могла рассмотреть не только перья, но даже глаза принца. Они были похожи на лед, отражающий небо в солнечную погоду: одновременно холодные, и сверкающие. З-за затряслась.

– Ты отказалась подчиниться приказу Короля! Кто ты такая, чтобы передавать мне сообщения?!

– Простите, я не хотела Вас обидеть. Я…

–  Я оказал тебе честь! Ты пренебрегла моей щедростью!

–  Но… я ни о чем не просила! Это, ведь, Вы захотели! Вам даже не интересно нужно ли было мне Ваше предложение!

Эти слова З-за выплюнула принцу в лицо с такой злостью, которую сама от себя не ожидала. Принц задохнулся от ярости. Он широко открыл, а потом закрыл клюв несколько раз, пока не сказал:

– Почему ты мне отказала?

З-за сглотнула:

– Я готовлюсь к тому, чтобы стать воином!

– Женщина-воин?

– Да!

– И ты уверена, что преодолеешь Бездну?

– Я – выносливая.

– Это я смогу проверить! Эдс!

 

Глава 6

 

Тэрл часто намекал З-за, что если бы она не была воспитанницей мягкосердечного Кари, то жила бы в вечном наказании – в пещере, для непослушных птенцов. Перспектива целые сутки не видеть солнечного света, маленькой свободолюбивой З-за казалась катастрофой. Она старалась не смотреть в сторону пещеры, и прогоняла, мысли, связанные с неволей. Когда стражники загнали пленницу в её тюрьму, З-за сопротивлялась что есть сил, хотя и понимала, что это бесполезно. И всё же воинам досталось от её когтей и клюва. Оказавшись в своём заточении, З-за расплакалась. Она долго лежала, распластавшись, на холодном камне, пока понимание того, что не всё потеряно, и она ещё увидит Э, не пришло к ней. Тогда, она с трудом собрала болевшие после драки, крылья, подняла голову, и встала на лапы. Тонкая струйка света, пробивалась между камней, и пронизывала пещеру насквозь, словно золотая игла.З-за осторожно коснулась её крылом, и на неё нахлынула необыкновенная нежность, по отношению к этому несломленному сияющему солдатику, как к самому близкому своему другу. Не страшно остаться одной, страшно забыть о свободе. Страшно умереть без чувства выбора. Если смерть должна была настигнуть её в скором времени, то только в Бездне. Так должно было быть, – думала З-за, рассеяно играя со своим тонким, сияющим другом. Она попыталась представить то, чтобы ей сейчас сказал Тэрл. Наверное, отчитал за разговор с принцем. Но разве возможно вытерпеть такое унижение? Это отвратительно: осознавать, что тебя считают игрушкой, лишенной возможности делать выбор. И всё же, как жаль себя! Разве моё место здесь? – мучилась З-за, – А если бы я согласилась? Что было бы со мной? В день Большого турнира, все самочки выстраиваются в длинную линию, а самцы подходят к ним, в знак предпочтения. Когда Глашатый объявляет начало, счастливицы, которых выбрали в пару, освобождают место взлёта, и надеются лишь на то, что их половины пройдут испытания, и благополучно пролетят Бездну. Но, обычно выживала только одна треть всех птиц. Потом, приходила очередь самок, чьи пары погибали. Их просто уничтожали.Если принц подойдёт к ней, на церемонии, – она останется жива. Королевские персоны наделены правом сохранять себе жизнь, и не участвовать в Большом Турнире. Разве это честно? Большой Турнир был придуман для того, чтобы в стае оставались самые сильные из птиц. Так возможно ли, чтобы вожак был слабым? Никто не видел, чтобы старый Король – летал.  Хотя конечно, говорить об этом никто не решался. Глаза З-за начинали слипаться. «Вот значит, что ожидает всех в Бездне – борьба со сном, – подумала она, – что ж, буду бороться. Что меня ждёт? Умру я здесь или за мной придут? А что если, мне предложат выбор: умереть или подчиниться? Какое решение я должна принять? Если я стану парой принца, значит, я – будущая Королева. А что делают Королевы? Какова их жизнь?» З-за попыталась вспомнить всё, что знала о последней Королеве-Матери. Но она умерла до её появления на свет. Почему так случилось? Птенцам никто не рассказывал. Наверное, как и любой Матери, обязанность Королевы – снести яйцо. Потом принц рос вместе со своими родителями, это в отличие от обычных семей, которых вынуждали отдавать яйца в приют. Там их высиживали несушки, и никто из детей не знал своей матери. Когда птенцы вылуплялись, их оставляли одних на трое суток, под солнцем, и те, у кого открывалась способность питаться Э., выживали. Погибших же просто выбрасывали в Бездну. «Если я стану королевой, – ни моей жизни, ни жизни моего ребёнка ничего не будет угрожать. Но тогда, я никогда не узнаю, смогу ли я сама пройти Большой Т., и стою ли я чего то». Пустота проникла в сердце З-за, а её глаза наполнились слезами.  «Пусть лучше я умру, чем проживу не свою жизнь!» И когда она приняла для себя такое решение, камень, закрывающий вход в пещеру отодвинулся. Пространство наполнилось снопом света.

– «Выходи! – произнёс металлический голос Эдса, – можешь лететь назад, в свой питомник».

З-за медленно выползла наружу. Сколько прошло времени? Час или день? Солнце ярко светило высоко над горизонтом. Неужели прошли сутки? Рядом с Эдсом стояла ещё одна осунувшаяся фигура.

– «Ей нужно набраться энергии! Как она сможет сейчас взлететь?! – произнёс возмущенный и злой голос Кари».

Всё словно в тумане. Она упала на живот, закрыла глаза и уснула. Эдс, вместе с остальными стражниками, улетели в сторону скалы Королевских персон,  Кари, аккуратно, уложил спящую З-за под прямые лучи Э., и остался рядом ждать её пробуждения. З-за проспала около двух часов. Преимущество дневного сна состояло в том, что после пробуждения, она чувствовала себя фонтаном бьющей энергии. Произошедшее с нею,казалось ужасным сном. Кари сидел рядом и сурово смотрел в другую сторону.

– Кари!

– Ты готова лететь? – не глядя на неё спросил старик.

– Наверное. Кари, расскажи, что случилось!

– Это не твоя забота, птенец! Твоя  обязанность – хорошо учиться, чтобы стать хорошей Матерью!

– Но я …

– Молчать!  Летим, – Кари захлопал крыльями, и, очевидно, из-за переполняющей его злости, на этот раз ему удалось взлететь с первого раза.

З-за вздохнула, и полетела следом за ним.

 

Глава 7

 

– Говорю же тебе! Я сам слышал, как Дорг, Мерд и Кор рассказывали, что воспитатели Зики уходили вечером, из своих гнёзд.

– Они всё выдумывают! Покидать гнёзда перед заходом солнца строго запрещается.

– Знаю! В этом-то и странность! –Тэрл говорил оживлённо, то и дело, то понижал, то внезапно повышал голос от переполняющих его эмоций, – мне кажется, не только наши воспитатели это делают. Когда я был на площади гнёзд, то слышал, как двоеЗиков перекинулись парой фраз. Один спросил: «Сегодня вечером?», а второй ответил: «Тихо!». Не нравятся мне эти Зики! –  И Тэрл стал нервно чесаться.

– Брось! Не понимаю, что именно тебя пугает? Может, они просто проводят вместе время, по какой-то совершенно незначительной причине.

– Нет. Эти Зики, они те ещё подлецы! Мало ли что они затевают? Удивляюсь тебе, З-за. Ты столько пережила за последнее время, и совершенно спокойна!

– Мне казалось, я посмотрела в лицо смерти, Тэрл. Чего ещё я должна бояться?

– Тебя никогда ничего не пугало… – немного недовольно буркнул Тэрл.

– Ты не прав. Когда, я была в пещере, я испугалась.

– Умереть?

– Нет. Изменить себе.

Тэрлоткрыл было клюв, чтобы ответить, но потом поднял голову вверх: Глашатый предупреждал всех о Вечере Воспоминаний.  Тэрл посмотрел на З-за. Она сразу повеселела.

«Сядем вместе?» – хором спросили они друг друга, и громко рассмеялись.

 

Когда пришло время церемонии открытия вечера, З-за осторожно посмотрела на Пик Королевских Персон. Был ли там Эш Третий? Да, он был. Издалека З-за показалось, что он тоже смотрит на неё, но она понимала, что это были только её фантазии.  Чувства, которые одолевали её, были ей непонятны.  С одной стороны  – возмущение от испытанного унижения, но с другой, какая-то тревога, и необъяснимое смущение, греющая гордость за свою женскую суть, которая оказалась необходимой принцу.Кари так и не объяснил, почему её выпустили. На эту тему, она могла строить только догадки.

Как, и множество вечеров до этого, Главный Хранитель наугад выбрал яйцо, и разбил его об камень. После этого произошло внедрение памяти умершей девственницы, снёсшей яйцо. З-за опять увидела войну. Птицы вида Грогов и Зиковдрались с чужаками, которые хотели завладеть их домом. Вокруг стоял шум, крики. Перья и пух забивали нос. Защитники заметно сдавались, но был один молодой воин Грог. Он дрался храбро и ловко. Он подбадривал своих бойцов. З-за удалось рассмотреть молодого воина поближе. Как же он был ей знаком! Неужели, это … Кари!  Удивлённый шум, вокруг, развеял остатки её сомнений. Птенцы узнали своего старика-воспитателя, и были поражены его храбростью!

Молодой Кари жжет глаза черным пламенем  сильных  крыльев, восхищает дерзостью и отвагой, вызывает ярость врагов, и веру в собственную  непобедимость. Словно чёрная молния, он летает в почти сумеречном небе, без, даже слабого, намека на усталость. З-за почувствовала теплую щекотку внизу живота, и догадалась:  девственница была влюблена в него! Новая картинка – Король благодарит Кари, и тот склоняет перед ним  голову! Кари смотрит прямо, почти в глаза З-за, и она, вдруг, ощущает себя прозрачной и ничтожной, рядом с этим призраком из прошлого. “Он хочет меня, Тру! Он сказал, что выбрал меня в пару!” З-за почувствовала тупую боль от слов крупной, невероятно красивой птицы, которая счастливо смеялась, прижимаясь к ней. “Ах, Тру! Какая радость!”

Новая картинка: Большой турнир, Кари подходит к знакомой птице, и делает выбор -” Грот-ти!” Он говорит её имя нежно, но твёрдо, в глазах играют звёздочки – он счастлив. И опять все меняется в противоположную сторону. Теперь Грот-ти  кричит в истерике: ” Что мне делать, Тру?! Мы так ждали это яйцо! Сегодня, Глашатый сказал, что палачи разобьют все яйца! Это – приказ Короля! Кари не хочет просить его о снисхождении! Он ужасно гордый! Я не понимаю! Разве возможно, чтобы такое могло быть?! Как это принять?! Как такое выдержать?! Как жить после этого, Тру?!! Милая моя!!!” ” Спрячь яйцо, Грот-ти, – З-за услышала голос девственницы, – а потом, мы подбросим его в питомник.” И, вновь, все изменилось: Грот-ти в окружении палачей стоит у края Скалы Забвения. Она ищет глазами Кари, но тот не смотрит на неё. Глашатыйобьявляет приказ: ” За неповиновение Королю, исполняющая волю, подданная Грот-ти приговаривается к смерти!”  ” Сначала, разбейте яйцо!” – послышался голос Короля. Один из палачей, с силой толкнул, лежащее в траве сокровище Грот-ти, и оно разбилось, ударившись об острый камень. Грот-ти завопила, и рванулась к нему, но палачи сразу атаковали её.  З-за, с удивлением смотрела, как Кари отворачивается в сторону. Она чувствует непреодолимый груз вины, и понимает, что это она – Тру предала Грот-ти. Казнь выставлена на всеобщее обозрение. Здесь даже желторотики. Возможно, если как следует присмотреться, то среди них, З-за найдёт себя, но ей не по себе, она мечтает о конце воспоминания. Ещё секунда – крик. Всё. Конец.

– Вот это – да! – шепнул на ухо З-за, Тэрл, – Ты видела, как Кари дерётся?!

– Это – всё, на что ты обратил внимание?! – возмутилась З-за, – Он позволил королю казнить свою самку! Где он? Ты его видишь?

На Кари сейчас хотели взглянуть все. Птенцы вращали головами, и шумели, пока Глашатый не приказал всем замолчать, а Король не произнёс благодарственную речь девственнице, чьё воспоминание они пересмотрели, и чьей мудростью будут пользоваться в будущем.

«Ненавижу её! – шепнула на ухо Тэрла, З-за, – Предательница!»

«Уверен, что она была из рода Зиков – сделал свой вывод Тэрл, – Не стоило самке Грогов дружить с Зичкой. Вот мудрость, которую я получил после просмотра.»

З-за, тем временем, все еще пыталась высмотреть в толпе своего воспитателя.

 

Глава 8

 

Проснувшись утром, З-за показалось, что в её жизни произошло что-то очень плохое, что изменило всё, и это уже никак не исправить.Птенцы просыпались один за другим, и весело перекрикивали один другого,  пока в  питомник не зашла серенькая молодая воспитательница, из вида Зиков.
– Птенцы! – скамандовала она, – сегодня, я – ваш воспитатель.
– Куда дели Кари? – пропели удивленные голоса самцов. Девочки молчали – им не позволительно было задавать воспитателю, не касающиеся урока, вопросы. Но ответа ждали все. Особенно З-за.
– Кари уже не  работает в питомнике. Приказ Короля. Больше мне ничего не известно. Чистите перья, и готовьтесь к утреннему кормлению!

З-за не могла дождаться окончания всех утренних церемоний. Ей нетерпелось найти Кари, и всё выяснить. Поэтому, когда все заняли свои места под лучами Э, она постаралась было потихонько улизнуть, но ей не удалась эта затея, так как новенькая зорко следила за поведением группы. Она с удивлением округлила узкие глаза, не понимая, как девочка может вести себя подобным образом, и с тех пор, на протяжении всего дня,не упускала З-за из виду. Однако Кари сам нашёл её. Он прилетел на вечернее кормление, и тяжело опустился на камень, рядом со своей шалуньей.
– Полетели на нашу скалу, птенец, –то ли спросил, то ли скомандовал он, как обычно, глядя в сторону.
– Меня отпустят? – растерялась она.
– Да.
Они вновь летели бок о бок, так же, как много раз до этого, но все же не так. ” Что изменилось?” – думала она. И не могла понять, что перемены касались только её.
– Почему ты ушёл из питомника, Кари?
– Пришло время уйти. Давно пришло.
– Из-за воспоминания?
Кари молчал. Потом вздохнул:
– Как бы мне хотелось, что бы, ты не судила обо мне только по тому, что видела вчера вечером. Мы меняемся. Даже минуту назад мы были другими,  – он замолчал, и, немного погодя, продолжил, – Я всегда представлял, что ты – моя дочь. Ты очень похожа на… Грот-ти… вот, что я хочу тебе сказать, птенец: не бойся меняться. Может, тебе кажется, что принимая какое-то решение, ты предаешь свою мечту, изменяешь себе, но всё гораздо сложнее.

На этом Кари не закончил. Он говорил и говорил обо всем: о Грот-ти, Тру, о своей любви к профессии, и верности королю, о том, что он многого не знал и не понимал, но он не был бы Кари, если бы поступил тогда по другому. Сейчас он счастлив. “Да. Счастлив”.

З-за слушала, и не могла поверить, что Кари говорит так много и такие странные вещи. Ей казалось – старик сошёл с ума. Она, даже, выдохнула с облегчением, когда увидела приближающуюся к ним стаю птиц, но через секунду вскрикнула, узнав синхронные движениях призраков.
– Кари! Эдс опять летит за мной!
Старик поднял голову вверх, и, сразу, опустил её:
– Тебе не о чем волноваться. Они летят не за тобой.

Кари, внезапно, взмахнул крыльями, и, к безмолвному удивлению З-за, полетел навстречу признакам. Те, сразу, плотно, окружили его, и направились в сторону, обратную Скале Королевских персон. Когда удивление З-за прошло, она взмыла ввысь, и бросилась вдогонку за ними. Странные, пугающие её мысли будоражили её воображение. Хотелось понять, что происходит: куда уводят Кари?

Птицы облетели скалу, и приземлились у пропасти Забвения. Там уже собралась королевская свита. “Не может быть! – ужаснулась З-за, – это ведь не казнь. Так мало птиц! Когда казнили Грот-ти, здесь собирались сотни!” Но Глашатый развеял её сомнения, дав слово Королю.

Что есть сил, З-за летела к Скале Забвения, но опоздала: Кари прижал крылья к туловищу, и, вместе с сопровождающими его палачами, резко спикировал вниз. От неожиданности, З-за закричала, а потом растерянно замерла в воздухе. И лишь, когда один из палачей вынырнул из Бездны, она бросилась следом за Кари. Но, по приказу Короля, палач настиг её, и швырнул  назад. З-за клевала огромную птицу, и вырывала перья из массивного тела, пока не выдохлась. “Зачем?! – вопила она, – За что? Разве он не был вам верен?!” Она долго плакала, пока не подняла голову, и не поняла, что осталась одна. Почти: недалеко от неё застыла знакомая фигура принца. Эш Третий смотрел на неё ледяными глазами и ждал. Увидев, что З-за успокоилась, он произнёс:
– Ты не должна проявлять столь явное неуважение к королевским персонам. Мне пришлось уговаривать отца пощадить тебя.
– Кари … он… – З-за почувствовала, что опять разрыдается.
– Его время пришло.
– Нет! Это все вы! Ненавижу! Он должен был жить! Он хотел жить!
– Он сам попросил нас организовать церемонию своего ухода в Бездну.
– Нет…
– Это правда. Вечер воспоминаний сильно повлиял на него.
Эш замолчал, но потом добавил искоса глядя на З-за:

– Мне жаль, что ты расстроена. Наверное, потерять воспитателя тяжело. Я не знаю, я не рос в питомнике, и все же, сочувствую тебе.
З-за, с подозрением, посмотрела на Эша.
– С чего это, вдруг, такая доброта? Где она была, когда Вы запирали меня в пещере?!
Эш сердито вздохнул:
– Как часто ты сидела в пещере до этого?
– Никогда!
– А я сидел там постоянно! И не считаю, что это смертельно. Тебе, кстати, пошло бы на пользу посидеть там ещё несколько раз! Уж, слишком ты дерзкая, как для девчонки!
–  Я бы умерла там, если, бы не Кари!
– Думаешь, Кари тебя спас? Никто не собирался лишать тебя жизни.
З-за, с сомнением, посмотрела на Эша.
– А ты, правда, сидел там так часто?
– Думаешь, раз сын короля, то – безоблачная жизнь?
– А, разве не так?
– Так, – усмехнулся Эш, кислой улыбкой.

– Я видел, как ты бросилась в Бездну. В пещере сидеть боишься, а Бездны – нет?
– Я тренировалась. Мы, с другом уже пикировали туда несколько раз.
Эш, с изумлением, посмотрел на неё так, как будто только что увидел:
– Ты уже была в Бездне?
– А что делать? Девочек, ведь, не готовят к Большому турниру. Если нас не выбирают, то мы должны погибнуть. Поэтому, приходится тренироваться самой.
– Ты сказала – с другом.
– Да, с Тэрлом.
– Он может тебя выбрать.
– Он не выберет.
– Предлагал?
– Он знает, что я хочу быть воином.
– Почему?
– А что хорошего в том, чтобы быть матерью? Пол жизни высиживаешь яйца, половину из которых у тебя забирают, а остальные – разбивают.
– Это необходимо. Нас слишком много.
– Да, я знаю, с тех пор, как птицы стали питаться солнцем, мы живём в сто раз дольше, чем раньше, и за это время можем перенаселить нашу скалу, но почему матерям не разрешают самим воспитывать своих птенцов?
– Чтобы избежать конфликтов. Так, мы – одна семья.
– И мать не узнает, что именно её яйцо было разбито.
– Да, ты права. Яйца для уничтожения выбирают случайным путём. Всё –  по-честному. У нас нет другого выхода. Кари, кстати, тоже понимал, что он слишком стар, чтобы быть в стае.

– Поэтому, я хочу стать воином. Потому, что они могут улетать со скалы. Они ищут новые места для жизни. И я хочу найти для нас ещё одну скалу, что бы не пришлось убивать так много не родившихся птенцов. Может, тогда я решусь стать матерью.

– То, о чем ты мечтаешь, очень благородно, но если бы всё было так просто…
– Всё и есть просто. Если к нам прилетают  шпионы, значит, где-то есть другие птицы!
– И что ты будешь делать, когда найдешь их? Опять война, но на этот раз её начнёт наша сторона? Этого ты хочешь?
– Сейчас, мы вынуждены убивать стариков и разбивать яйца! Разве, это – не убийства?
Эш вздохнул:
– Когда я стану Королём, то подумаю о том, что ты мне сказала. Возможно, что я найду способ избегать смертей.

– Что если такой способ уже кем-то придуман? Те птицы, которые прилетают к нам – могут не быть вражескими шпионами. Я видела, как над нашим приютом была растерзана одна такая птица. Она даже не сопротивлялась. Может быть, стоит найти их, и заключить союз? Они могут помочь нам.
Эш вдруг развеселился:
– Столько советов о том, как управлять стаей я не получал даже от отца!
– Разве они не хороши? Мои советы! – очень серьёзно спросила З-за.
– Хороши! Как насчёт того, чтобы встречаться иногда? Ты могла бы мне еще что-то посоветовать. Мне нравится, что ты такая…неравнодушная к жизни стаи…- произнеся это, Эш смущенно отвернулся в сторону.
– Можно – З-за тоже слегка смутилась.

 

Глава 9

 

Всю ночь З-за улыбалась. Как ни странно, но тьма не усыпила её, как обычно, и она, словно бабочек, ловила в голове картинки, одна за другой. Странное дразнящее, и, одновременно, такое уютное чувство, словно в её жизни всё на своих местах, словно происходит что-то чудесное – не давало ей покоя. Наконец, небо посерело, и птицы начали просыпаться.
– Что с тобой? – спросила Фью, удивленно глядя на З-за, – какая-то ты странная сегодня.
– Да, так… – уклонилась от ответа, З-за.
Фью пожала плечами, и начала чистить перышки. Обычно, не особо щепетильная к своему внешнему виду, З-за, не отставала от неё, и приводила себя в порядок с особой тщательностью.

Сегодня у неё свидание! Как странно, ведь ничего подобного она не хотела! Ещё вчера, она мечтала лишь о том, чтобы стать воином, так что же произошло? Как так случилось,что её мысли теперь занимал Эш Третий – сын короля стаи? И, кажется, она тоже нравится ему! Иначе, он не предлагал бы ей стать ему парой. Или, нет? Или она ошибается? Может, он передумал? Да, нет. Он ведь, сам предложил встретиться! Что, если он повторит свою просьбу? Что она должна ответить? Как быть? Всё так сложно! Если она ему нравится, то он должен принять её мечту, а не разрушить её. Так решила для себя З-за, и ещё долго думала об этом, нервно поглядывая то в сторону двух уютных скал, то на солнце. Ещё совсем немного времени, и ей можно будет лететь на встречу с Эшем.
Сразу после обеденного кормления, птенцам выделяли немного свободного времени, которое они могли потратить только на себя. Обычно, З-за проводила его с Тэрлом, но только не сегодня. Стоило молоденькой воспитательницей обьявить окончание кормления, как З-за рванулась на встречу с принцем. Она облетела площадь гнезд, и плавно приземлилась в двух шагах от уже ожидавшего её Эша.
– Привет – смущенно произнесла она.
– Привет. Я думал, что ты не придёшь.
– Ты не рад?
Принц удивленно посмотрел на неё:
– Не рад? Прости. Не понимаю. Я обидел тебя? Я просто хотел сказать,что, после твоего отказа, не знаю как себя вести с тобой. Моё желание взять тебя в пару – осталось неизменным. Ты не хочешь этого, но всё равно пришла. Вот, что меня удивляет. Но, да, я рад этому моменту.
Принц замолчал. Тишина длилась вечность. Что бы сказать хоть что-то, З-за предложила:
– Займемся чем-нибудь?
– Чем?
– Иногда, мы с Тэрлом тренируемся в это время. Хочешь, прыгнем вдвоём в бездну?
– Ты серьёзно? Предлагаешь мне прыгнуть?
– Ты боишься? Никогда раньше не делал такого?
– Я … не боюсь…конечно, я прыгал!
– Что-то ты , как-то неуверенно это сказал! Ты, случайно не врешь?
– Вру?! З-за, ты забываешься! Я – сын короля.
– Ладно. Тогда, давай кто дольше продержится в темноте!
– Сейчас?!
Но З-за  уже летела вниз.

 

Глава 10

 

Когда ты летишь в Бездну, навстречу смерти, что ты чувствуешь? – спросила как то З-за у Тэрла. Тэрл смотрел вдаль и молчал. А потом ответил:
– Думаю о завтрашнем дне. О том, как мы с тобой опять будем сидеть на обеденном кормлении, и болтать, или о том, какое воспоминание скоро посмотрим. А ты?
– Ни о чем! Мне весело!

З-за крепко прижала крылья к туловищу, и резко спикировала. Её словно уносил вниз поток воздуха, а она радостно позволяла ему властвовать над своим телом. Словно песчинка ее уносило все ниже-ниже и ниже. Издалека, Эшу показалось, что она вонзилась в плотное белое облако, и исчезла под ним. Принц отбросил последние сомнения, и спикировал следом. Пролетев несколько минут, он ощутил вокруг себя рассеянный туман, и догадался, что так начиналось облако. Белый туман становился все гуще. Маленькой птички нигде не было видно, и вдруг –всё сменилось серым неприятным дымом. Дышать стало трудно. Эш задумался над тем, чтобы вернуться. Он понимал, что лететь назад, будет тяжелее,и чем ниже он летит, тем меньше сил у него останется на обратный путь, но тут   прямо перед собой он увидел З-за! Она возникла как вспышка, перед его глазами, мерцающая белыми крыльями.
“Вверх!” – шепнула она, и полетела, указывая ему дорогу. Эш безоговорочно повиновался ей, и через некоторое время, они оба, полностью обессиленные лежали на скале, и хохотали.
– Это так глупо! Я не верю, что сделал это! – смеялся Принц, – я почти достиг Бездны!
– Ты даже не заметил что зашёл в неё? – улыбнулась З-за .
– Нет!
– Да!
– Это ты вошла неё, а я – нет!
– Ты, просто, не заметил! Что ты видел вокруг себя?

– Серый туман.

– Это и было начало бездны.
Эш невероятно оживился:
– Значит, я смог?

  • Ну, не зазнавайся так сильно! Каждая птица хоть раз в жизни летит в Бездну. З-за запнулась, увидев выражение лица Эша. Его глаза похолодели.
    – Но не королевские персоны. У вас есть привилегия. Я забыла.
    – Ты думаешь, она мне нужна? – сухо спросил принц.
    – Я думаю, что это испытание должны проходить все.
    – Я тоже так считаю.
    З-за широко раскрыла глаза:
    – Правда?!
    – А ты как бы себя чувствовала на моём месте? Когда посылаешь других на смерть, хотелось быть впереди, а не за их спинами.
  • Что тебе мешает быть впереди?
    Эш вдруг встал, встряхнул крыльями, и весело посмотрел на З-за:
    – Я хочу попробовать ещё раз! Полетели?
    – Сейчас рано лететь! Нужно отдохнуть, и как следует напитаться энергией.
    – Я чувствую себя прекрасно! И готов к полёту!
    – Ты уверен?
    Вместо ответа, Эш взмыл в небо, а потом резко спикировал вниз. На этот раз ему хотелось достичь середины бездны. Он пролетел молочного цвета облака, потом серый дым, который становился всё гуще и чернее, и, наконец сильный холод пронзил его тело, а глаза перестали улавливать движение воздуха. Эш решил прекратить испытывать судьбу, и вернуться назад, но, через несколько минут, уже не был уверен, что летит вверх. Темнота защелкнула его, как крышка шкатулки. Он несколько раз менял направление, пока ему в голову не пришла безумная мысль, что это сон, и вскоре он проснется. Эта мысль стала расслаблять его, и в то мгновение, когда он плыл вниз, как в огромном водопаде, чей то голос вдалеке прокричал: “Эш!”, а потом запел. Он очнулся, и сделал попытку лететь на встречу песни. Взмах, ещё взмах, ещё… Как же тяжело! Чьи то когти впились ему в плечи, и потащили…

– Поешь!
Перед Эшем лежала свежая трава и пара букашек. Бесценная еда для птицы. Он жадно сьел её, и почти сразу же устыдился своей слабости.
– Как глупо! Я мог потерять тебя! О чем ты думал?
Эш второй, король стаи словно постарел ещё больше.
– Прости…
– Прости… Через несколько дней я должен отправиться в свой последний путь. Кто бы возглавил стаю? Зики спят и видят как захватить власть. Это совершенно безрассудный поступок!
– Сколько я спал?
– Три дня.
– Три дня?!
– Ты не такой, как остальные птицы-солнцееды! Восстановление за два часа для тебя невозможно!
– Но отец! Ты сам говорил мне, что я со временем смогу питаться солнцем, как все остальные!
– Я не знаю, когда это произойдёт. Со мной это случилось, когда я встретил твою маму. Но зачем рисковать, и торопить события?! В первую очередь, ты – будущий король! Помни об этом, когда опять будешь прыгать в бездну с подружками.
– З-за … Я был с ней… Это она меня вытащила…где З-за?
– В пещере.
– Как?! Трое суток в пещере? За то, что спасла меня?! Отец!
– Если она расскажет кому-то, что правитель, отправляющийся своих подданных на смерть, из-за недостатка пищи, сам не в состоянии накормить себя солнцем… Как ты думаешь, к чему это приведёт?!
– Она не расскажет! Прикажи выпустить её!
– Ты не понимаешь! Она умерла! Сегодня её тело выкинут в бездну. Никто ничего не узнает!
– Отец! Я выбрал её себе в пару! Она должна была стать королевой! И, если ты сейчас же не прикажешь палачам выпустить её, я сделаю это сам!
Не дождавшись ответа, Эш попытался вылететь со скалы королевских персон. Он сделал несколько попыток, но силы подводили его. Король молча смотрел, как сын старается взлететь. Наконец, ещё одна попытка закончилась удачей, Эш взлетел в поисках места заточения З-за. Таких пещер было несколько, но закрыта была лишь одна. Эш потратил немало сил, чтобы сдвинуть камень. Он нашёл З-за, лежащей на полу. Тонкий луч света упирался в её  неподвижную грудь.
– Нет! Нет! Нет! – неужели он опоздал? В отчаянии, Эш схватил маленькое белое тельце, и вытащил его на свет. Присев возле крохотной птички, он заплакал. Тихо, спокойно, лишь сердце колотилось, как бешеное. Он ждал. Бесконечно долго. Бесконечно. Как нелепо лежала она на земле, самая энергичная, самая живая птица из всех, которых он видел. Словно грязное тряпье, валялись её белоснежные крылья. Слегка приоткрытый клюв, будто она собиралась сказать что-то. Глаза плотно закрыты. Он отвернулся, и закричал. Эхом повторился его крик. Ждать. Ещё ждать. Ещё.

 

 

Глава 11

 

 

З-за почувствовала себя висящей вниз головой, и легкой, как перо. Она попыталась принять своему телу нормальное положение, но вопреки тому, что ощущение легкости, почти воздушности, её не покидало, крылья, лапы и веки были свинцовыми. Время шло, и З-за начала понимать, что не так уж ненормально она расположена, а ещё через пол часа, тело подчинилось ей, и она открыла глаза. Тень спины старого Кари, возвышалась над ней.
– ” Кари!” – шепотом позвала она.
Спина Кари дрогнула и повернулась. Это не был Кари. Ясные глаза, словно две капли воды, под нежно-голубым небом поглотили её, и она почувствовала себя в полёте. Чьи это глаза? Потребовалось сделать над собой усилие, и она поразилась своему открытию, когда поняла, кому они принадлежали.

Эш выдохнул. Ещё раз. Попытался что-то сказать, но словно онемел. Потом услышал звук собственного голоса. Он говорил, она слушала, и даже кивала, а сама тем временем, наблюдала, как красиво, на солнце блестят его перья. Смысл слов не доходил до неё, она слушала, как звучит его голос, и ей нравилось его звучание.
“Я буду ждать столько, сколько тебе будет нужно!” – донеслось до неё. Чего ждать? Она не понимала, но ценила то, что она ему важна. Как же хорошо молчать. В молчании, мир разговаривал с ней, а она удивлялась: как много она не знала, не чувствовала.
Наконец, ощущение отсутствия самой себя начинало пропадать, и З-за вдруг, резко наполнилась сознанием.
– Что со мной случилось?
– Ты спасла меня!
– Ничего не помню.
– Ты вытянула меня из бездны!
З-за зажмурилась, и попыталась вспомнить:
– А потом меня за это “поблагодарили”.
Эш поморщился, как от боли, и прошептал:
– Если бы я мог…прости…

  • Ты не виноват. Я помню, как ты лежал на солнце, но долго не мог прийти в себя. Я испугалась. Полетела на Скалу Персон…они быстро прилетели. Тебя забрали, а меня кинули в пещеру. Я впервые видела, как птица умирает на солнце. То есть, мне так казалось, что ты умираешь.
    Эш вздохнул:
    – Я отличаюсь от других птиц.
    – Ты не ешь солнце.
    – Догадалась?
    – У меня была вечность времени, в пещере.
    – Мой отец рассказывал, что способность питаться солнцем возникла у него позже, а не так, как у остальных птиц – с рождения. Это особенность нашего рода.
    – Ну да, – З-за смутилась.
    – Моя бабушка была из рода Зиков, а дедушка – Грог, – продолжал Эш, –  я ждал, что эта способность возникнет. Меня кормили травой и насекомыми, так как кормят желторотиков. Но в последнее время, я почти ничего не ел. Мне казалось, у меня начало получаться. Я ждал…- Эш резко развернулся , и посмотрел в лицо З-за.
    – Ты не должна никому говорить об этом. Я понимаю, что ты презираешь меня…
    – Я видела тебя в бездне. Ты рискнул лететь туда голодным. Я уважаю тебя.
    – Нет. Король стаи не должен убивать птенцов, ради того, чтобы съесть их еду. Это не правильно. Я не могу уважать себя… Если об этом узнают Зики, они воспользуются моментом, и могут объединится с Грогами, чтобы сломать систему, а потом пойдут войной против них же.
    – Я думаю, это маловероятно…
    – З-за! Когда то давно, мой дед Грог женился на Зичке для того, чтобы прекратить войну. Я присутствовал на вечере воспоминания той войны. Ничего страшнее мне ещё не приходилось видеть. Мой долг сохранить мир. И…- Эш вновь повернулся к З-за всем корпусом, и как-то по-особенному заглянув в её глаза, произнёс:
    – Я прошу тебя разделить этот долг со мной. Ты нужна мне. Я чувствую это. Мне бы хотелось знать, что и у меня тоже есть шанс занять место в твоём сердце.
    З-за вздрогнула. Что ответить на это? Эш казался таким искренним, совсем не тем холодным властелином, посадившим её в пещеру в прошлый раз. И он ей нравился. Это чувство совершенно неожиданно наполнило радостью её сердце, но было что-то ещё: обида, разочарование в себе, если она сдастся, доверится, растворится. Неужели она позволит этому чувству привести к собственному предательству?
    – Эш… Ты нравишься мне, но…все это не для меня. За время нашего общения, я успела два раза попасть в пещеру. Да и ты, не знаешь, что такое свобода. А для меня – это самое главное. Я не хочу предавать свою мечту. Пойми меня.
    Эш вздохнул:
  • Не смею приказывать тебе.

После долгого молчания, он вдруг улыбнулся:
– Хочешь, проведу тебя в питомник?
– Эй! Ты серьёзно?
– А что, боишься, что твой друг будет ревновать?
– Не люблю быть на виду.
– Ты только что отказала мне в том, чтобы быть моей парой, могу я хотя бы провести тебя? Я настаиваю.
– Ладно – подчинилась З-за, которую заставляла сгорать со стыда одна мысль о том, что ее увидят вместе с принцем.

 

Глава 12

Чувство гордости, и даже маленькое зазнайство посетило З-за, к немалому её удивлению, когда они вместе с принцем опускались на площадь гнёзд. Единственное, что ее расстроило, это выражение лица Тэрла.
– Я переживал за тебя! – сердился он, гневно сверкая глазами, – Я места себе не находил! А ты прилетаешь спустя три ночи, в компании…того, кому отказала! Или уже нет?
Последние слова были уронены, подло, как бы невзначай, неожиданно и больно.
– Почему ты со мной так разговариваешь, Тэрл? – попыталась смягчить ситуацию З-за, глотая его обидные слова, – Я ни в чем не виновата. Я не давала ни тебе, ни ему никаких обещаний. Ты же знаешь…
– Да! Да! Да! – Тэрл не дал ей закончить, и резко взлетел, – Разберись для начала, чего ты хочешь!
Последние слова он крикнул, улетая от неё. З-за почувствовала себя одинокой. Больше всего ей не хотелось ранить своего лучшего друга. Остаток дня она бродила по площади, ловя на себе заинтересованные взгляды остальных питомцев. Фью попыталась подбодрить её, но З-за, не хотелось ничьей компании, и малышка деликатно оставила её в одиночестве.
На следующий день З-за полетела к двум скалам, в надежде найти там принца. Ей хотелось вновь очутиться в непринужденной обстановке, и просто увидеть его. Подлетая ближе, её сердце сжалось в маленькую ледышку. Эш сидел рядом с молодой птицей. З-за резко затормозила и упала вниз, больно ударившись о камень. Лишь одна мысль была в ее голове “Спрятаться”. Зарывшись головой в крошку камней, она замерла, умоляя своё сердце биться как можно медленнее, и через секунду услышала:
– З-за?! – Эш, с удивлением смотрел на крохотный белый хвост, торчащий между камней.
– Э…Да, это я! Привет. Неудачное приземление.
– Ясно… Я очень рад тебя видеть. Хочу познакомить кое с кем.
– О, не стоит. Мне, правда, пора, я…
– Поверь, ты не пожалеешь! – усмехнулся Эш.
Наблюдая за тем, как заинтригованная З-за прекратила разговаривать, он подал знак птице, и та слетела со своего пика, и спланировала к нему.
– Таш! – представил он незнакомку, и больше ничего не успел сказать.
З-за восторженно закричала:
– Не может быть! Как же я сразу не узнала Вас?! Вы – единственная в стае самка-воин!
– По словам Принца, скоро я уже перестану быть нею, – Таш улыбнулась, наблюдая за выражением лица З-за, и пояснила:
– Нас будет две.
– О, я … Да! Я очень хочу стать такой, как Вы! Это мечта всей моей жизни!
– Значит, нужно её осуществить! Правда? – Таш повернулась к принцу. Эш кивнул, все так же весело глядя на опешившую, от неожиданной радости, З-за.
– Ты можешь спросить меня обо всем, что тебя интересует. Я расскажу, и помогут с тренировками. Эш сказал, что ты недавно потеряла воспитателя. Мне очень жаль. Самкам и так непросто в стае. Ты же выбрала самый трудный путь к счастью из всех возможных, да ещё и лишилась наставника. Не переживай, все будет замечательно! Нам, самкам-воинам нужно держаться вместе. Мне пора! Оставляю вас! До скорой встречи, З-за. Таш взмахнула крыльями, и улетела, в самом прекрасном, с точки зрения З-за, полёте.

– Как тебе мой сюрприз? – усмехнулся принц.
– Спрашиваешь?! Да это лучший день в моей жизни! Это же Таш! Невероятно! Как ты догадался?
– Было несложно.
– Спасибо, – З-за перевела дух, – для меня это очень важно.
– У тебя всё в порядке? – спросил Эш, наблюдая за ней.
– Да…просто…поссорились с Тэрлом.
– С твоим другом? Почему?
– Думаю, он …ему не нравится, что у меня появился ещё один друг.
– Он ревнует, – Эш довольно улыбнулся, – Приятно слышать.
– Глупости. Мы всегда были только друзьями. Я не делала ему никаких знаков. Он знает, что я не хочу быть матерью.
– Возможно, он влюблен, и ничего не может с этим поделать.

– Мне бы не хотелось… он – мой лучший друг. Ближе него, у меня никого не было.
– Тогда тебе не о чем беспокоится. Просто, дай ему время.

– Откуда ты знаешь? – с подозрением спросила З-за.

– Если бы я был на его месте, то не посмел бы давить на тебя.

– Странно слышать такие слова из уст того, кто послал Глашатого, чтобы озвучить приказ стать его парой.

– Тэрлу повезло знать тебя гораздо дольше…

– Вряд ли он считает это везением, – усмехнулась З-за, вспоминая их совместные проделки, ответственность за которые он мужественно брал на себя.
– Поверь, ты удивительная! Думая о тебе, я забывают обо всём. Мне кажется, что у меня получается получать энергию от солнца, – возбужденно проговорил принц, слегка понизив голос, – Я не ел ничего, после того, как очнулся. Тот прыжок в бездну был очень значимым для меня. Это, как стать…
– Свободным? – подсказала З-за.
– Да! – улыбнулся принц, – Звучит странно. Ведь я там чуть не умер. Но это было так по-честному! Я сам принял это решение. И я бы проиграл у Бездны, если бы не ты, – он вновь посмотрел на З-за, – Ты понимаешь, о чем я?
– Да. Я чувствую тоже самое. И, правда, мне  раньше казалось, что я сумасшедшая, но оказывается, не я одна такая!
З-за вдруг почувствовала себя бесконечно правой в том, что она является частью именно этого момента. Все вокруг неё наполнилось смыслом и значительностью, и все сложилось в полную целостность. И в тот же момент она исчезла из своей головы. Осталась только тишина. Чувство счастья сменилось испугом. Она взглянула на Эша, и что-то испугало ее. Она не хотела терять себя.
– Мне попадет, если я не вернусь до вечернего кормления, – З-за смотрела в сторону.
– Я сказал что-то не то? – забеспокоился Эш.
– Да, нет. Мне пора.
– Я проведу тебя…
– Не стоит. Тэрл и так слишком зол на меня.
З-за взлетела, с горечью отметив, как изменилось лицо принца, после, сказанных ею слов. Не понимая, что сейчас с нею произошло,  и почему она так себя вела с Эшем, она совершенно разбитая, спустилась к площади гнезд, где птенцы уже начали собираться для вечернего кормления. Страшная усталость завладела ею. З-за расправила крылья, и замерла, отдавшись последним солнечным лучам. Мягкий свет низкого солнца приятно укрыл её.
– З-за! – голос молоденькой воспитательницы привёл её в чувство, – пора возвращаться в питомник.
Она повернулась, не обращая больше на нее внимания, и повела птенцов к их гнездам. З-за недоумевала. Оказывается, она уснула! Днём! Под солнечным светом! Такое произошло с ней впервые. Неужели, всему виной, это странное чувство, которое не давало ей покоя, и которое теперь, было с ней постоянно,с того мгновения, когда она увидела Эша.

 

Глава 13

На следующее утро, Тэрл подошел к З-за:

Привет! – неловко начал он.
– Привет… – З-за хотелось кинутся к нему на шею, но она по-женски решила не показывать переполняющий ее восторг.
– Что с тобой было вчера вечером? Мне показалось, что ты спишь.
– Так и было.
– Ты в порядке?
– Сама не могу понять. Какая-то я уставшая…
– Посиди под солнцем подольше. Двигайся поменьше, – проявил заботу Тэрл.
– Так и сделаю. Уверена, поможет.
– Надеюсь, – Тэрл помолчал. Потом сел возле З-за так, чтобы слегка прикасаться к ее телу, и тихо спросил:
– Где ты была трое суток?
– Это долгий рассказ, Тэрл.
– Нам некуда торопится. Или…тебя кто-то ждёт? – Тэрл оглянулся по сторонам.
– Нет. Я никуда не спешу.
– Тогда, если ты хочешь поделиться со мной, я готов.
З-за вздохнула, и начала свой рассказ. Тэрл перебил ее лишь один раз.
– Сколько, ты говоришь, он лежал без сознания?
– Э вот-вот и ушел бы за горизонт. Я ужасно перепугалась. Полетела к Скале Персон. Я рассказала им, что случилось, и меня бросили в пещеру…
– Постой! Он лежал на солнце с полудня до вечера, и не приходил в себя? Напоминает желторотиков, которых выбрасывают в бездну, после испытания голодом…
– Он освободил меня через трое суток…
– Готов поспорить, что он не может питаться солнцем! Вот, это да!
– Замолчи, Тэрл! Тебя могут услышать!
– Значит, ты знала?
– Я догадалась.
– И тебя не казнили! Прости,… но они, должно быть, скрывали эту информацию.
– Так и есть. Меня хотели заморить в пещере. Эш спас меня. Он мне доверяет. Не говори никому, ладно? Эш считает, что способность питаться солнцем возникнет у него со временем, как у отца.

– Доверяет? З-за, ты, ведь, ему отказала. И он, как мне показалось, смирился с этим! Так зачем тебе все это?! Зачем тебе нужно его доверие?! Тебя мучит что-то? Что? Чего ты хочешь?
– Не знаю! Я не знаю, Тэрл! Но, что плохого, если мы подружимся?
– Ничего. Ты вольна делать, что хочешь. Если тебе мало моей дружбы…
– Нет, Тэрл! Наша дружба – самое ценное, что есть в моей жизни! Просто, так произошло. Я не искала себе другого друга! Он сам нашёл меня. Я отказалась…
– Тогда, почему ты такая…сама не своя? Ты…влюблена в него?! Ответь!
– Я не знаю. Я думаю о нем. Что я знаю о любви?
– Да, уж – хмыкнул Тэрл, – ты ничегошеньки не знаешь о любви. Но я тебе скажу: Любовь делает жизнь счастливой, осмысленной. А ты выглядишь несчастной потеряшкой.
– Не улетай, – тихо попросила его З-за.
Но Тэрл не услышал, или сделал вид, что не услышал. И З-за опять осталась одна.

Сердце сжалось в маленький комок. Пустота во всем теле. Где она? Куда делась ее жизнерадостность, ее сила, которые никогда не покидали ее до этого? Неужели, после встречи с Эшем, она распалась на несколько кусочков, и теперь никогда не будет целой? И что теперь делать? Один комочек рвался в сторону двух скал, в надежде снова увидеть его, другой хотел догнать Тэрла, и вернуть свое прошлое, беззаботное детство. “Чего ты хочешь?” – спрашивал ее Тэрл. Ему нужно было спросить чего она боится. Взрослеть. Она не хотела любить. Но любовь нашла ее. И так, как прежде уже не будет.

– З-за?
Маленькая Фью с любопыьством смотрела на неё.
– Что?
Фью вздохнула:
– Вы с Тэрлом поссорились?
– Да. Похоже на то.
– Его это очень сильно мучит. Лучше бы вам помириться.
– Все слишком сложно, Фью.
– Нет, легко. У вас всегда легко. Если ты подойдешь к нему, он примет тебя.
– Ты сейчас говоришь о церемонии выбора?
– Наверное…
– Готова к ней?
– Думаю, ко мне никто не подойдет.
– Брось думать об этом, Фью! Неужели для тебя главное быть всего лишь  чей то частью?! Начни тренироваться! Бездна не так страшна, как ты думаешь!
– Теперь ты так говоришь? А как же твои советы – подавать знаки?
– Фью, мне кажется, в любви нет ничего хорошего.
– Ты ошибаешься! Вы просто поссорились! Вспомни, как вам было весело раньше…
– Я не про Тэрла!
– Не про Тэрла? А про кого же?
– Не важно.
– Ты подала ему знак?
– Нет.
– Почему?
– Потому что я хочу летать, хочу искать новые места, и строить свою жизнь так, как мечтала. А если я войду в пару, то стану матерью. Буду высиживать яйца, половину из которых разобьют, а вторую отдадут в питомник.
– Но З-за! Так устроена наша жизнь. Мы – самки. И любовь, это такое прекрасное чувство! Она в нас! Ты очень сильно пожалеешь, если откажешься от нее!
– Ладно. – З-за захотелось прекратить этот разговор. – Не будем больше об этом, хорошо?

 

Глава 14

 

Два дня З-за не разговаривала с Тэрлом, и не летала к двум скалам. На третий день к ней прилетел Глашатый, и принёс приказ о необходимости лететь к Скале персон.
Повода не лететь у неё не было. К тому же от возможности увидеть Эша у неё перехватило дыхание. З-за казалось, что Глашатый не собирается взлетать, когда же это свершилось, то она, вопреки этикету, всё время оказывалась впереди. Увидев принца, она ощутила, как счастье накрыло ее, как волна свежего воздуха, изменяя все вокруг нее.
Принц выглядел очень сдержано, но увидев, как открыта и радостна З-за, тоже расслабился.
– Почему ты не прилетала? – спросил он.
– А ты? – З-за не узнавала сама себя. Что она только что сделала? Неужели кокетничала?
– Я ждал тебя…каждый день.
– Не знала. Сегодня, ты меня пригласил, и я пришла.
– Вот как?
– Да. Что ты хотел?
– Не понял?
– Ты меня позвал. Зачем? Нужен мой совет по управлению стаей?
– Дразнишься? – усмехнулся принц, – Таш спрашивала меня о тебе. Она ждет тебя. Можем полететь к ней сейчас.
И, вдруг, З-за произнесла:
– А, может, останемся?
Эш вздрогнул, и, с надеждой взглянул в ее глаза:
– Не хочешь лететь к Таш? Что ж тогда?
– Полетим к нашим скалам!
Принц просиял:
– Ты хочешь полететь туда вместе?
З-за смущенно кивнула, и они полетели. З-за была безмятежна. Как пела ее душа! Мысли о своих мечтах и о Тэрле она прогнала прочь, и просто наслаждалась этим сладким чувством, полностью подчиняясь его власти, и этому моменту. Теперь, собственное отсутствие уже не пугало ее, а давало покой и удовлетворение. Все оказалось неважным, кроме звука его голоса, кроме ощущения его близости.
– Я помню, как ты пела в Бездне, – ласково сказал Эш, – спой мне ещё.
– Разве ты не расслышал, как ужасно я пою? – скорее рассеяно, чем смущенно спросила З-за.
– Не слышал ничего, более прекрасного – искренне ответил Эш.
И З-за пела. А принц слушал, и был счастлив. И она была счастлива.

– Ты согласишься выйти ко мне на церемонии выбора? – спросил Эш.
– Да, – прошептала З-за.
– Ты уверена, что не пожалеешь о своем решении?
– Нет, – честно призналась она.
– Я все сделаю, чтобы ты не пожалела.
Когда пришло время вечернего кормления, расставание стало для обоихнастоящей мукой.
– Завтра я приду сюда, как только Большой Э покажется на горизонте, – прошептал ей на ушко принц.
– Я смогу прийти только после обеда. У нас строгие правила.
– Я буду ждать.
– Я буду ждать. Когда я без тебя, это так больно.
– Я живу, когда с тобой. До тебя я не жил.
Они не могли наговориться, не могли расстаться, но Большой Э приближался к линии горизонта, и Глашатыйобъявил вечернее кормление.

 

Глава 15

На следующий день, З-за еле дождалась послеобеденного личного времени, и опрометью кинулась к двум скалам. Ее сердце колотилось как маленький птенец, собирающийся проклюнуть жесткую скарлупу, так как время взрослеть пришло, и его не повернуть вспять.
Она летела, и улыбалась, а когда опустилась на землю, долго не могла отдышаться, после такого быстрого полета.
Но Эша не было. З-за испытала огромное разочарование. Сначала, она попыталась убедить себя в том, что нужно просто подождать. Она ждала, но Эш не летел. Крылья потяжелели. Прошло время, и З-за упала. Она лежала на каменной крошке, и не понимала, как можно терпеть такую боль.
– З-за!
Она вздрогнула. Знакомый голос. Она подняла голову, и увидела Тэрла.
– З-за, полетим домой, – он делал вид, что не замечает того, что она лежит на земле совершенно обессиленная, – Глашатый уже объявил вечернее кормление. И сегодня будет вечер воспоминаний. Сядем вместе? Полетели, З-за!
Он осторожно помог ей встать, и взлететь. Но З-за была настолько слаба, что не могла долго лететь, и несколько раз они опускались, чтобы она смогла отдохнуть.

З-за была похожа на пустой сосуд. Она ничего не чувствовала, не видела, не слышала. Она, послушно, летела на голос Тэрла, как за маячком в окружающей ее тьме. Она не заметила, как прожила день, как настал вечер, и она оказалась на своем привычном месте, возле обеспокоенного, заботливого Тэрла. Однако, стоило ей увидеть королевскую свиту, которая величественно покружила над площадью гнезд, перед тем, как занять свои места, З-за ожила. Боль наполнила ее до этого пустое сердце. Тэрл опустил крыло ей на глаза, но она отпрянула, и беззвучно закричала всем своим существом, отправляя Эшу своё послание. Но Эш, словно не видел ее. Он отчужденно сидел возле своего отца, когда голос Глашатогообъявил:
– Подданные короля, слушайте!
Тихий, шкрябающий голос отца Эша, заставил птиц переглянуться. У многих возникло ощущение того, что Король постарел еще сильнее, он стал еще дряхлее, чем был, всего за одну ночь.
– Мои подданные, – медленно начал он, словно раздумывая над тем, что сказать дальше, – сегодня воспоминаний не будет. Я собрал вас для того, чтобы сообщить … – Король помедлил, обвел всех собравшихся глазами, и продолжил :

– Наши предки многое пережили. Мы не раз наблюдали здесь, по вечерам, те несчастья, которые им доводилось преодолевать. Я старался править стаей так, чтобы сберечь наш род, и чтобы не допустить начала новой войны. Я рад, что уже два поколения, два наших вида: Вид Зиков, и Вид Гроговпреодолели все непонимания, и стали,по братски, существовать рядом друг с другом, строя гнёзда на нашей общей скале. Вы знаете, что скоро должен состояться выпуск новых полноправных членов стаи. Состоится Большой Турнир. И моя воля, уйти во время Большого Турнира, в свой последний путь. Большой Турнир состоится через сутки! Завтра, все птицы должны определиться с парами, а так же, самцы пройти свои последние тренировки. Мой сын,Эш третий, примет участие в турнире, на общих условиях. И, в случае, его гибели, новым королем станет та птица, которая пройдет Бездну последней. Пусть победит сильнейший! Желаю всем удачи!

Легкий шум волною пронесся по площади. Зики восторженно переглядывались. Гроги округляли глаза, и шелестом крыльев выдавали крайнюю степень волнения, и даже страха. Никто не мог понять, к чему приведет такое решение. Грогов волновала возможность того, что королем станет кто-то из Зиков, ведь последние два правителя были Гроги. Долгое время Зики мирились с этим, и решение короля было принято восторженно и воодушевленно.
Глашатый попросил тишины, и королевская свита покинула площадь. Через некоторое время, незамеченная никем из шумно обсуждающей происшествие, толпы, маленькая птичка, словно тень, ринулась за ними следом.

 

Глава 16

 

З-за кинулась на огромных птиц-призраков, переполненная решимостью во чтобы то ни стало увидеть Эша, и понять что происходит.

З-за была невероятно собрана, словно игла, она проклевывала и выцарапывала себе путь к Эшу. Призраки отбрасывали ее всторону, но злость придавала ей силы возвращаться.
– Мне нужно увидеть принца! – кричала она.
Наконец, призраки отступили. З-за на мгновение поверила в свою победу, но это был приказ короля. Старик восседал на пике, и с ненавистью смотрел на нее.
– Подданная! Какой же нужно обладать наглостью, чтобы явиться сюда! Если ты еще надеешься стать королевой, то напрасно! Ты никогда ею не станешь, потому что никогда не пересечешь бездну!
– Я не понимаю, что вы сейчас сказали! – прошептала З-за, – Мне просто нужно, увидеть Эша…
– Он не хочет тебя видеть!
– Почему?
– Почему?! Потому что ты предала его! Теперь он погибнет! Мой сын не станет королём! Он не пройдет Бездну. И во всем виновата какая то мелкая пигалица!
– Но что я сделала?
– Зики обо всем узнали! Они узнали, что Эш не питается солнцем! И теперь они следят за каждым его шагом! И мы были вынуждены пойти на то, чтобы Эшучаствовал в Большом Турнире. Зики поставили нам это условие. Иначе, была бы война…Ты рассказала!
– Нет!
– Только ты знала! Убирайся! Единственное, что тебя спасает от казни, это мое слово, данное сыну, но если ему суждено умереть в бездне, то и тебе тоже! Дорн! Вышвырни ее!
Главный призрак легко выпроводил З-за прямо к окрашенной розовым светом уходящего Э, площади Гнёзд, где все птенцы ещё не спали, но находились каждый в своем питомнике. З-за молча забралась в своё гнездо, стараясь не обращать внимание на устремленные на нее глаза питомцев. Боль терзала ее, не давала покоя, через мгновение она исчезла, чтобы вновь вернуться утром.

 

Глава 17

З-за! Просыпайся! – страшно довольный собой, Тэрл, возвышался над вяло просыпающейся подругой, тормоша ее непослушное тело, клювом.
– Чего ты хочешь, Тэрл?- как же ей хотелось опять погрузиться в безмятежность окутывающего ее сна…
– Все уже давным-давно на утреннем кормлении!
З-за слабо удивилась. Проспать сборы на утреннее кормление казалось не возможным. Почему воспитательница не разбудила ее?
– Им не до тебя! Все готовятся к завтрашнему дню!
Ну, да, конечно – Большой турнир! Как она могла забыть. Но теперь, ей, почему то, все равно.
– Тэрл, оставь меня, и иди тренироваться.
– Нет-нет! Вставай! Уверен, что тебе понравиться то, что я приготовил!
Тэрл изо всех сил выталкивал З-за из спасительного теплого гнездышка, и тянул в сторону выхода. Нехотя, она подчинилась ему, и вздрогнула от удивления, когда оказалась возле пещеры, где недавно отбывала наказание Фью.
– Зачем ты притащил меня сюда, Тэрл?
– Заходи, и ни о чем не спрашивай! Здесь, нас точно никто не увидит!
З-за доверилась его словам, и шагнула в почти полностью лишенную солнечного света, пещеру.
– Ну, как!
Голос довольногоТэрла, прогримел над ее ухом.
– Что, как?
– Ты видишь? Там, в углу, смотри!
З-за, постепенно привыкнувшая к темноте, с изумлением рассмотрела на полу пещеры, в том месте, куда указывал, Тэрл, – маленькое голубое яйцо!
– Это же…яйцо воспоминаний! Откуда оно у тебя, Тэрл?! – от изумления З-за почувствовала прилив энергии в своем, еще недавно бесчувственном теле.
– Ха! Я знал, что ты будешь рада! Это яйцо дал мне Дорг за то, что я не сообщу тебе о его проделке!
– Что? Ничего не понимаю!
– Наш план о том, чтобы пустить слух, что ты доносишь королю информацию из питомника – действует до сих пор! Все видят, как часто ты летаешь к скале персон, и поэтому верят в нашу выдумку! Маленький шантаж с моей стороны, и я получил это яйцо! Для тебя! Без понятия, как эти Зики смогли его заполучить, но мне это не интересно! Нуже! З-за! Ты готова его разбить?!
– Нет! Тэрл! Яйца предназначены для всей стаи! Это – мудрость поколений!
– Не узнаю тебя! Ты говоришь, как полнейшая зануда!
Тэрл схватил яйцо, и, недолго думая, разбил его о стену пещеры.

З-за увидела, как толпу молодых, красивых птиц, загнали в большую пещеру. Там, на большом камне, восседала королева. Она смотрела на нее такими же ледяными глазами, какие она впервый раз увидела у принца. Королева почему то казалась старой, хотя, на самом деле была не старше З-за. И королева начала свой рассказ.

Глава 18

Мой дорогой сын!
Ты видишь это воспоминание, а значит, тебе исполнилось 307 лет, и меня уже давно нет рядом. Я долго думала перед тем, как создать его для тебя. Возможно, это ошибка, но я слишком люблю тебя, и даже если ты возненавидишь меня за то, что узнаешь, я хочу чтобы у тебя был выбор, как у достойного правителя Грогов.
Уже несколько тысяч лет Великий Э питает наш мирный народ, но было время, когда наша земля была белая от перьев погибших воинов. Это было тогда, когда Э прятал своё лицо за Скалами Забвения, и лишь самые сильные воины могли получить питание в его лучах. Они поднимались так высоко, как могли, и строили гнёзда на самых пиках скал, но нас было много. Слишком много. Бессмысленная война между двумя стаями за место под скудными лучами Э, почти полностью истребила их. Это заставило их правителей встретиться, чтобы прийти к согласию. У вождя Зиков была дочь, у Грогов – сын. Их отцы приняли решение о том, чтобы объединиться. После обряда, был великий праздник. Зики и Гроги радовались окончанию тысячелетней войны. Прошло время, и королевская семья показала всему народу яйцо. Все ликовали. Птенца назвали Эш (Новая кровь). Он дал начало новому роду, от которого происходит твой дед, отец, и ты. До сих пор никто не знает тайны королев ской семьи, кроме нас – царствующих матерей. Эш, твой дед, рос ловким, отважным воином, умным правителем, добрым сердцем. Никогда еще ни у Грогов, ни у Зиков не было правителя подобного ему. Когда Эшу исполнилось 307 лет, он встретил Ми. Ми купалась в лучах Э, впитывая в себя их силу, и радовалась каждому мгновению жизни.  Когда Грог любит, – земля больше не удерживает его. Вдвоём они парили высоко в небе и верили, что так будет всегда. Старый король ушел из стаи, чтобы броситься со Скал Забвения, и Эш стал новым правителем. Ми стала ему женой, а потом – царствующей матерью. Но что то изменилось. Ми менялась. Жизнь уходила из неё. Она не выходила к стае. Каждый день её видели питающейся лучами Э, но с каждой мину той, она теряла свои силы. Когда их птенцу исполнился всего один год, она ушла чтобы броситься со Скал Забвения. Тоже самое произошло в следующем поколении. А потом, – со мной. Твой отец, великий правитель Грогов любил меня. Я знаю, что такое счастье… и я, так же знаю, что такое – боль. Всё дело в том, что сыновья поколения отца Грога и дочери Зика не могут питаться лучами Великого  Э. Полюбив, они полагают, что открывают в себе эту способность, но это не так. Они питаются своими женами. Они не знают, когда это произойдёт, и ничего не помнят. Две души в одном теле, две пары глаз на одном лице. Я научилась узнавать лицо мужа, когда он любил меня, и когда я была ему нужда ради еды. Иногда проходили дни за днями, а он всё так же оставался в своём лучшем обличье. И вдруг – боль. Сначала я чувствовала её целиком. Меня рвало на куски. Я попадала в воронку ненависти к самой себе. Хотелось умереть сей час же! Потом, я научилась быть готовой к ней. Она становилась тише, но не уходила. И что я могла сделать? Царствующие матери отдают жизнь своим мужьям. У них нет выбора. Если стая потеряет правителя, это приведет к войне. Я любила твоего отца. Любовь долго терпит. Сейчас во мне осталась лишь радость ожидания покоя. Больше ничего. Мою тайну – тайну избранниц королевской семьи Грогов, я не похороню у Скалы Забвения. Я оставляю её тебе. Теперь ты знаешь. Ты достоин того, чтобы знать кто ты: не только сын своего отца, но и матери. Мой муж не делал выбор. Я, как и Ми, хотела счастья для нашей стаи. Но теперь, я хочу, чтобы род Грогов закончился на тебе. Великий Э уже давно не прячет своего лица, и нам не обязательно жить общей стаей. Уступи трон достойному из поколения Зиков! Уходи туда, где ты никогда не встретишь свою любовь! Иначе, ты обречешь её на смерть. А я знаю, как сильно умеют любить Гроги! Прощай мой сын! И прости свою мать за слабость. Я люблю тебя!

Королева посмотрела в сторону, и дала знак палачам. В следующее мгновение раздались душераздирающие крики. Воспоминание закончилось.

– Они убили её! Ради яйца! – В ужасе прошептала З-за.

– Они убили их всех, – мрачно подтвердил Тэрл, – все девственницы должны были знать, что идут на смерть, чтобы сохранить воспоминание.

– Но почему так много? – З-за была одновременно растеряна и, почти, в панике.

– Они должны были видеть смерть друг друга. И, потом, воспоминания не запоминаются на заказ, у королевы не было уверенности, что определённая  девственница снесёт яйцо. Тут, сложно угадать. Похоже, ей очень хотелось, чтобы Эш увидел её послание.

– Из-за нас, это так и не произошло! Жертвы принесены зря! – вскрикнула З-за.

– Может быть, судьбой было предначертано, чтобы ты, а не твой Принц увидели это воспоминание?

З-за, с подозрением, посмотрела на Тэрла:

– Это яйцо не должно было лежать в общем гнезде. Ты что-то скрыл от меня!

– Я же говорил тебе…
– Не верю!!! Ты договорился с Зиками! Это был ты! Зачем, Тэрл? Для чего тебе было это нужно?!

Тэрл вздрогнул, и закричал:
– Затем, чтобы тебя образумить! Чтобы вбить в твою наивную, легкомысленную голову кто твой настоящий друг! Кто всегда был с тобой рядом! Кто? Где был твой Эш все эти три столетия?! Почему именно сейчас, перед церемонией выбора, он вдруг явился на все готовое?!
– О чем ты говоришь, Тэрл?! Разве я твоя собственность?! Я, ведь, ничего тебе не обещала!
– Это ничего не значит! Ты приняла бы мой выбор. Тебе нужно было время!
– Мы вместе три сотни лет!
– Еще немного! З-за…- Тэрл попытался прикоснуться к ней крылом, но она быстро отпрянула, – З-за! Разве плохо было бы стать парой со мной? Нам всегда было весело вместе! Ты была живой, сильной, наполненной! А сейчас…посмотри на себя! Это проклятый род мутантов Зички и Грога уже властен над тобой! Разве ты желаешь ранней смерти?! Я никогда не встречал птицу, более любящую жизнь, чем ты! Я сделал это ради тебя! Ты знаешь, как я ненавижу Зиков, но когда они предложили мне это яйцо, и сказали, что ты останешься со мной, я, ни на миг, не сомневался!
– Я не хочу слышать тебя!

– Ты должна меня выслушать! Мне есть, что сказать тебе! Всё решено. Мутант умрёт завтра на турнире! Но, только от тебя зависит, сколько птенцов смогут пережить его!

– Что?!

– Король отзовёт палачей только после его смерти! Это было условие Зиков! Кто знает, сколько он протянет в бездне?! Возможно, он вылетит быстро, и тогда, после его растерзания, палачи уйдут, и все остальные птенцы, прошедшие бездну, после него – останутся живы. НО! Зики не могут быть уверены наверняка! Посмотри на себя – он уже питается тобой! Что, если он сможет пройти бездну последним? Тогда он должен будет стать королём. А Зики не хотят этого. Поэтому, – Тэрл сделал паузу, – они предлагают нам…тебе сделку.

– Какую сделку? – шепотом спросила З-за.

– В бездне, он найдёт тебя. Он тебе доверяет. И ты убьешь его.

– Как, убью? – З-за была готова грохнуться в обморок.

– Если ты его убьешь, и вылетишь из бездны, Зики будут знать, что его уже нет, и они дадут королю возможность отозвать палачей! Ты спасёшь десятки птенцов!

– Но…- З-за задыхалась.

– Если ты обманешь их, тебя казнят. Зачем тебе нужна такая жизнь? Ты хочешьумирать каждый день? Ты сможешь освободить себя от этого чувства! Ты сможешь быть той, которой мечтала. Ты помнишь? Полёты, путешествия, поиски новых скал. Новый мир!

– Я…н-не могу, Т-тэрл…- перед глазами З-за всё плыло.

– Если ты этого не сделаешь, он всё равно умрёт! Ты просто спасёшь Фью и других птенцов!

– Но! Он хотел выбрать меня в пару!

– Ты ему отказала!

– Нет! Я согласилась!

– Да? – Тэрл, на мгновение, заколебался, – тогда откажи ему на турнире! Если ты согласишься, то будешь казнена с остальными самками, чьи пары не прошли бездну!

 

– Он погибнет…

– З-за! Он погибнет в любом случае! Сохрани себе жизнь! И другим выпускникам тоже.

Глава 19

 

Живые, дышащие волны белого и черного цветов. Негде протолкнуться. Птицы ждали начала церемонии. Многие кричали, некоторые, кто участвовал впервые или те, кто с трудом пережил прошлый турнир, дрожали от страха, пряча голову под теплое крыло. Маленькая З-за чувствовала в себе неожиданную решимость идти до конца. Всю ночь она не могла заснуть. Слова Тэрла отбивали в её голове с  тяжёлым пульсирующим грохотом. Убить! Или умереть самой?

– Приветствую вас, подданные! – Король сделал паузу. Широко раскрывая клюв, казалось, он не может  вдохнуть воздух, старик продолжил:

– Почти девять сотен лет я правил вами. Я старался быть справедливым и мудрым правителем. Мой род запечатлел мне моё предназначение, я не выбрал себе его. Такова была моя судьба. Наши прадеды остановили великую  войну! Сегодня – мы братья! Таков был выбор наших отцов и дедов! Их мудрость, да будет жить в наших сердцах! – Король опять замолчал, – Сегодня – мой последний турнир. Я ухожу в последний путь. Я ухожу с великой надеждой, что разум не покинет вас, и мир по-прежнему будет царить на наших скалах. Пусть новый правитель, кем бы он ни был, позаботится об этом! Как я уже говорил Вам, сегодня, мы с вами узнаем, кто будет следующим королём. Возможно, это будет Грог, возможно – кто-то из рода Зиков. Любого правителя, стая должна принять с радостью в сердце, и с готовностью подчиниться его воле! – Король замолчал, склонил голову, и заговорил громче:  Мой сын отказался от королевского иммунитета! Сегодня – все выпускники  равны в шансах стать королём! Судьбу стаи решает Бездна! Слабый – умрёт! Самый сильный – будет править! Начинаем турнир!

Стая загудела. Выпускники стали обеспокоенно переглядываться, но воспитатели  качали головами: «Не время». Турнир начинали самцы, и единственная в стае самка-воин – Таш. Самки, которые пребывали в парах, смиренно толпились поодаль, и ждали своего часа: если их половина пройдёт бездну – они будут спасены, если – нет,  они будут разорваны палачами. Были еще девственницы и певуньи, но у них был иммунитет. Девственницы были ценны для стаи тем, что они несли ей мудрость воспоминаний, а певуньи дарили радость. Король скомандовал: «Вас ждёт Бездна!», и на слове «Бездна», птицы бросились вниз. Палачи ровно, и почти красиво парили над ними, готовые склевать любого, кто попытается задержаться. Птицы исчезли во тьме. Были видны только парящие над бездной, призраки. Время стекало медленно, словно дождевая капля по сухой поверхности камня. На скале царила тишина. Первые крики. З-за вздрогнула. Это были предсмертные крики. Она догадалась, что кто-то из птиц, не выдержал тьмы, и вылетел из бездны, но там их настигали палачи, и, нападая вместе, на обессиленную, после пребывания в темноте, птицу разрывали её на части. Снова и снова – крики, пока король не произнёс:

– Бездна отпускает сильнейших!

После его слов, палачи поднялись к пикам, и сели на них. Один за другим, измученные птицы стали вылетать из черноты, словно границы, прочерченной богом между днём и ночью.

На краю пропасти за ними, с трепетом и надеждой, следили их пары. Кто-то из них уже радовался, кто-то сжимался от страха. Те, чьи еле живые самцы, касались скалы, сразу уводили их домой. Для них турнир был закончен. Они не хотели остаться, чтобы узнать имя молодого короля. Им всем хотелось уйти от этого места как можно дальше. У некоторых из смотрящих вниз самок, ещё  оставалась надежда, что их пара вернётся, но Король дал команду палачам.  Через секунду, они нависли над всеми оставшимися самками,  лапами, крыльями сталкивая их в пропасть. Опять эти крики! З-за спрятала голову в крылья, а когда подняла её, то увидела огромного самца Зика, из стаи палачей. С его клюва стекала алая капля крови.

– Я объявляю церемонию выбора!

После этих слов короля, воспитатели подвели своих выпускников к краю пропасти.

– Пусть самки выстроятся в одну линию, а мой сын, пользуясь моей королевской привилегией, первым сделает свой выбор!

З-за взглянула на Эша, и быстро опустила глаза. С момента начала турнира, она не смела взглянуть на него. В её груди всё сжималось и не давало дышать.

– Я отказываюсь от выбора!

З-за вздрогнула. Ей показалось, что она ослышалась. Вот и всё. Принц не отпускал её плыть по течению, и просто ожидать смерти. Напротив, он продлевал ей мучение выбора. Она должна была решить сама.

– Что ж, – произнёс король, – раз мой сын отказался, я прошу самцов сделать выбор! Напоминаю, что самкам разрешено отказаться, и самостоятельно принять участие в турнире.

Большая часть самцов подошли к самкам. З-за видела два турнира, и ни на одном из них, ни одна из самок не отказала самцу. Сейчас было также. Самочки, которых выбрали радостно отходили в сторону. К З-за подошел Тэрл. Он взглянул ей в глаза, и сделал свой выбор в пользу Фью, которая стояла с ней рядом. Фью растеряно посмотрела на З-за, но та лишь улыбнулась ей и махнула: «Уходи, Фью! Всё будет хорошо!» В этот момент её переполняла благодарность к Тэрлу. Время пришло. Но З-за понимала, что не готова. Она так ждала этого дня. Ей казалось, что он подарит ей свободу в виде жизни, или в виде смерти. Всё было просто, но теперь всё стало сложно. Очень сложно. Она потерялась. Она и сама не знала, в какой момент своей жизни, она перестала понимать, чего  хочет.

Глава 20

– Выпускники – прогремел голос Короля, – сегодня вы не только принимаете участие в своём первом турнире, сегодня, один из вас станет новым королём, а его самка – королевой. Я напомню правила: по моей команде, все вы должны лететь в бездну, и быть в ней ровно столько, на сколько хватит вашей энергии. Самые первые, а значит, – самые слабые и недостойные быть среди нас, будут уничтожены. Выживут  лучшие! – вдруг закричал он.

– Последний, кто вылетит из Бездны, станет новым королём.  И после этого, я попрощаюсь с вами. – король поджал под себя лапы, усаживаясь на камни. Ему было сложно стоять такое долгое время. Воспитатели развернули птенцов лицом в пропасть, и отошли. З-за потемнело в глазах.  В десяти метрах от себя, она видела Эша. Не видела – чувствовала.

– Бездна ждёт! –  Закричал король.

Птенцы почти синхронно кинулись вниз. З-за чувствовала позади себя крылья палачей, которые не давали ни одно шанса на то, чтобы прекратить полёт вниз. З-за почти падала. Скала, вдоль которой они летели, стала чернеть. В глаза попадал пепел. З-за уже не ощущала солнечного света.  Еще немного, и палачи остановились – птицы оказались во тьме. Большинство застыли на одном месте, стараясь не спускаться глубоко вниз, так как их учили воспитатели, но многие растерялись и запаниковали.

– Нет! Я не могу! – закричала одна из тех самочек, которых не выбрали на церемонии.

– Терпи! – крикнула ей З-за, но та не слушала. Её плачь, постепенно, перетёк  вверх, и закончился криком. Рваное тело стремительно пронеслось мимо З-за в своём смертельном падении.

– З-за! – позвал её знакомый голос.

– Эш?! – З-за сразу потеряла ориентацию. Эш был рядом. Его голос был таким нежным!

– З-за! – голос шептал ей на ухо, легко касаясь крыльями её тела, – Я хочу, чтобы ты знала: Зики поставили моему отцу условие: он отошлёт палачей только после моего выхода из бездны. Поэтому, я не выбрал тебя.

– Ты знал? – поразилась З-за, – Но как?

– Таш рассказала мне. Зики хотят нового короля. Иначе, будет война. Мне нужно лететь вверх. Так, я, хотя бы, спасу большинство птенцов. Прощай, З-за! Мне так жаль, что я не смог…

– Нет! Нет! Нет! Эш, нет! Пожалуйста! Я не смогу жить без тебя!

– Зачем? Какой смысл? Живи! Ты станешь воином! Сбудутся все твои мечты…прощай.

З-за охнула. Её крылья ослабели, и безвольно повисли вдоль туловища. Она падала.Засыпая на ходу, она чувствовала Эша. Ей казалось – он летит за ней. Какой в этом смысл?- думала она, – какой смысл в таком конце?

– Пой, З-за! Я не вижу тебя! – закричал принц. З-за начала петь. Она пела о свободе, о бесконечных синих просторах, пела о сочных травах, о диковинных животных. Она пела и падала всё глубже и глубже… и, когда, уже не осталось никакой надежды на то, что они вернуться, мгла закончилась, и солнечный свет вспыхнул перед их глазами, и они увидели новый странный и яркий мир.

1

Автор публікації

Офлайн 1 місяць

Mustafa022390

4
Коментарі: 0Публікації: 2Реєстрація: 12-08-2020